宇宙蝴蝶效应:彗木相撞助力地球互联网的崛起

25年前,在千里(额不……万里?……也不对,具体距离为7.6亿公里)之外上演的一场持续一周的宇宙大撞击帮助互联网在大众的日常生活里夺得了立足之地。

来自乔治城大学的环境史学家达葛玛德格鲁特教授为我们揭开了这场历史性的因缘际会。传统意义上的环境史学,研究的只是地球环境对人类的影响。但是德格鲁特教授突发奇想,决定开始研究太阳对地球气候变化的影响。自此,他便一发不可收拾,研究范围又扩展到了太阳系的其他天体,包括木星等对地球的环境作用,而近来还发展到了一些重大天文事件对人类历史的影响。

这位“究天人之际”的教授深入分析了NASA的记录、媒体的报道以及网络存档,希望弄明白在1994年,科学家和天文爱好者们是如何利用年轻的互联网跟进那场长达一周的苏梅克-列维九号彗星碎片撞击木星事件的。

德格鲁特教授表示:“这是当时科学界的一个大事件。我们至今记忆犹新,因为这是我们首次预测到太阳系里‘有名有姓’的天体之间的撞击。在此之上,这同时也是一次主流文化,甚至是政治,乃至延伸至环境的大事件。”

被天文学家命名为苏梅克-列维九号的彗星在1992年7月飞近木星,并被木星的强大引力撕碎成碎片。但要再隔两年这些碎片才会撞击木星,上演一场持续一周的华丽谢幕。

尽管科学家们知道天文爱好者们在家用双筒望远镜就能观测到这场宇宙大戏,但是他们无法精准预测在1994年7月的这个撞击周里,各个彗星碎片会于何时撞向木星。因此,当撞击发生时,撞击地点是否面向地球就无法预测。

于是,NASA和天文业余爱好者们不约而同地想到了利用互联网分享实时信息,从而通知人们准时去围观“彗木大战”。NASA动用了“伽利略”号飞行器、旅行者二号飞船、“尤里西斯号”太阳探测船,利用它们的位置优势,获得撞击事件的第一手资料并及时在网络上公开。幸运的是,由于首次撞击的地点十分接近木星的晨线(地球上可见),再加上木星的自转速度较快,地球上的观察者们很快就能欣赏到撞击斑痕。当时,万维网(World Wide Web,和互联网Internet不同,前者是后者所能提供的服务之一)只诞生了五年,也只有大概2700个网站。

当时还是“小村”的互联网一下子就被苏梅克-列维九号彗星燃爆了。德格鲁特教授发现当时几乎所有能上网的人都点击了NASA在撞击周发布的资源。传统纸媒也纷纷对这次“网络热点”进行了报道。

“这可能是网络发展史上的首次‘网络爆红’事件”,德格鲁特教授说道。 “由此,互联网的大名开始传播开来,从一开始的只有线上几个少数群体知道,到线下每个人都在讨论。”

撞击过去后,人们依然热衷于制作和维护关于这次事件的网页,这也使互联网热度不减。德格鲁特教授说:“我们惊奇地发现网站的数量呈现了天文数字般的增长。我想,对于互联网来说,1994年也许是特殊的一年。”NASA也随之转变了沟通方式,从向各大媒体寄信发布消息,转变成了直接在线上发布公告。

“伽利略”号飞行器捕捉到的关键景象,它的位置被特别调整过,可以观测到地球上看不到的撞击火球。

当然,互联网的崛起并不能完全归功/归罪到这次撞击周,科技的积累也是互联网能厚积薄发的关键。德格鲁特教授表示:“我不是说所有的一切都和苏梅克-列维九号彗星的撞击有关系,但是我认为这就像一次对互联网的考验,它证明了互联网不仅可以作为学术工具,还可以用来把科学分享给地球上千千万万的民众们。它把他们和这场发生于太阳系遥远角落的环境变化连接到了一起。”

在一定程度上,德格鲁特教授还怀疑这次的撞击热是受了时代思潮的影响。80年代科学家们刚刚把恐龙的灭亡归结到小行星的撞击,1994年的登月25周年纪念也让民众想起了“阿波罗”计划中对陨石坑的研究。“撞击周发生时,小行星(彗星)灾难论刚好开始在流行文化里扎根。” 德格鲁特教授说到。

而这一想法也随着这一系列彗星碎片撞击木星事件的发生深深地印到了天文爱好者们的脑海里。当时的碎片撞击事件在木星表面上留下了不少“疤痕”,其中有一些甚至和整个地球一样大。这些“疤痕”当时在木星上非常明显,天文爱好者们可以很轻松地观察到它们。

不只互联网随着撞击事件的余波成长发展,这些撞击同时也促使人们开始探查地球附近的“潜在威胁”。随着对这些“威胁”越来越多的了解,人们又开始思考如何采集上面的水和金属以代替地球日渐稀缺的资源。

德格鲁特教授最终总结道:“也许,在太阳系一隅发生的这次撞击事件,反而更能促使我们看向脚下,改变环境,并保护我们的家园。”

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